De natuur reikt verder dan de toppen van de bomen

De natuur reikt verder dan de toppen van de bomen

Het nieuwe jaar begint al goed!

De ruimtesonde die op dat moment zo’n 6,5 miljard kilometer van de aarde is verwijderd, passeert dan een nog niet eerder verkende ijswereld op een afstand van ‘slechts’ 3500 kilometer. Deze ijswereld, die wordt aangeduid als 2014 MU69, heeft naar schatting een diameter van zo´n 30 tot 45 kilometer. De ruimtesonde New Horizons werd gelanceerd op 19 januari 2006 door NASA en op 14 juli 2015 passeerde hij Pluto op een afstand van 12.500 kilometer. Hiermee vergeleken is de ontmoeting met 2014 MU69 bijna een scheervlucht. New Horizons stuurde van de passage met Pluto spectaculaire beelden naar de aarde. Op nieuwjaarsdag is het dus weer raak. Dit maal is 2014 MU69 aan de beurt. Een ijswereld die net als Pluto voorbij de baan van de planeet Neptunus ligt. Dat gebied wordt de Kuipergordel genoemd. Voor het gemak gaf NASA deze ijswereld de bijnaam Ultima Thule. De baan die Ultima Thule aflegt om de zon is groter dan die van Pluto. Ultima Thule doet daar 296 jaar over en Pluto 248 jaar.

De komende maanden zal New Horizons  hopelijk prachtige beelden van Ultima Thule naar de aarde sturen. De signalen van de ruimtesonde doen er meer dan zes uur over voordat ze kunnen worden opgevangen door enorme schotelantennes van het NASA Deep Space Network. Nog nooit eerder hebben we opnamen  ontvangen van zo’n ver weg gelegen plek in het zonnestelsel. New Horizons is tevens de snelst reizende ruimtesonde (bijna 14 kilometer per seconde).  De missie van New Horizons duurt officieel tot 2022 en tot die tijd zal de sonde nog en aantal ijswerelden kunnen waarnemen. Daarna reist hij door, steeds verder weg van de zon, in de richting van het sterrenbeeld Steenbok. Uiteindelijk zal New Horizons, over tientalen jaren, net als De ruimtesondes Pioneer 10 en 11 en Voyager 1 en 2 het zonnestelsel verlaten.