De natuur reikt verder dan de toppen van de bomen

De natuur reikt verder dan de toppen van de bomen

Komeet in Aantocht

Het jaar 2018 krijgt een mooie staart. Letterlijk want de komeet 46P/Wirtanen is in aantocht en een komeet heeft natuurlijk een staart. We krijgen een mooie heldere komeet aan het firmament die je makkelijk met het blote oog kunt zien. Vanaf ongeveer 22 november kun je de komeet al waarnemen aan de avondhemel, zei het met een telescoop of een hele goede verrekijker (7×50). De beste tijd om te kijken is halverwege december. Dan is de komeet op zijn best. De helderheid, zeg maar de zichtbaarheid, is moeilijk van te voren in te schatten. Omdat de komeet op “slechts” 12 miljoen kilometer van de aarde komt te staan, maken we een goede kans deze met het blote oog te kunnen zien. Met een verrekijker moet het zeker lukken. Als je naar een komeet kijkt dan zie je die als een wazige pluis tussen de rest van de sterren. Met een beetje geluk zie je ook de staart van de komeet.

Op 17 januari 1948 ontdekte de Amerikaanse astronoom Carl A. Wirtanen deze komeet. Het is een zogenaamde “short period” komeet die eens inde 5,4 jaar een baan aflegt om de zon. Als de komeet ongeveer 1 miljard kilometer van de zon staat dan begint, als gevolg van de zonnestraling, de vorming van de coma. Dit is gas en stof, uitgestoten door de komeetkern en vormt zo een enorme wolk er omheen. De zonnewind (een soort constante uitstroom van energieke deeltjes vanuit de zon) zorgt er voor dat uit het gas en stof een lange staart ontstaat. Daarom is de staart ook altijd van de zon af gericht. De komeetkern zelf bestaat uit niet veel meer dan gesteente en ijs. Doordat de komeet snel voortbeweegt laat hij een spoor van stof en gas achter. Vanaf de aarde zien we in feite de coma en de komeetstaart. De komeetkern zien we niet.

De komeet is ongeveer tot 5 januari te vinden maar nogmaals half november is de gunstigste tijd. Nu maar hopen dat er tegen die tijd geen wolken zijn want dan wordt het niks.