De natuur reikt verder dan de toppen van de bomen

De natuur reikt verder dan de toppen van de bomen

Komeet Neowise verschijnt aan de late avondhemel

De komende tijd is er een vrij heldere komeet te zien aan de avondhemel. De komeet, met de aanduiding C/2020 F3 Neowise, is op 3 juli op relatief kleine afstand langs de zon gescheerd en is nu weer op weg naar het buitengebied van ons zonnestelsel. Onder goede omstandigheden is de komeet al met het blote oog te zien.

Neowise is de derde komeet die dit jaar het nieuws haalt, maar de vorige twee zijn nooit te zien geweest. Hoe dichter een komeet bij de zon komt, hoe helderder hij wordt. Maar een komeet moet wel heel stevig zijn om de invloed van de zon te overleven.

Een komeet is een ijsachtig overblijfsel uit de begintijd van het ontstaan van ons zonnestelsel. Zolang hij zich ver van de zon bevindt, blijft hij stijf bevroren. Maar zodra hij de hete zon wat dichter nadert, begint zijn buitenste laag te verdampen en verliest hij gas en stof. Zo ontstaat de kenmerkende ‘staart’ van een komeet.

Kometen werden altijd vernoemd naar hun ontdekker. Omdat dit tegenwoordig wordt gedaan door satellieten, hebben kometen vaak rare namen. Komeet Neowise is genoemd naar de NASA-satelliet die hem op 27 maart van dit jaar heeft opgespoord. Deze satelliet is uitgerust met een infraroodtelescoop die gevoelig is voor de warmtestraling die een object afgeeft als het wordt opgewarmd.

Op het moment van zijn ontdekking was de komeet nog een zwak en wazig stipje, maar daar is verandering in gekomen. Het ongeveer vijf kilometer grote brok ijs en puin is inmiddels omgeven door een wolk van stof, waterdamp en andere gassen. Neowise  is te herkennen aan zijn mooie staart. Je ziet een klein helder bolletje met een waaier die zich van de zon af richt.

De afgelopen dagen was komeet Neowise halverwege de nacht waarneembaar, laag boven de noordoostelijke horizon. Maar vanaf nu is hij juist ’s avonds goed te zien. Hij kan vanaf ongeveer 23.00 uur laag in het westnoordwesten worden gespot.  Neowise komt met de dag hoger aan de hemel te staan maar zal de komende weken wel in helderheid afnemen.

Medio augustus passeert de komeet de aarde op een afstand van iets meer dan 100 miljoen kilometer.