De natuur reikt verder dan de toppen van de bomen

De natuur reikt verder dan de toppen van de bomen

Krijgen we een dit jaar een kerstkomeet?

Kerstkomeet Leonard

Op 3 januari 2021 ontdekte de Amerikaanse astronoom Gregory J. Leonard een nieuwe komeet. De komeet ontving de naam C/2021 A1 (Leonard)
De letter “C” betekent “niet periodieke komeet” en “2021 A1” geeft aan dat het de eerste komeet is die in de eerste helft van januari 2021 is ontdekt.

Een specifieke eigenschap van komeet Leonard is zijn ongelofelijke snelheid ,ongeveer 70 km/s! Hij beweegt 6 km/s sneller dan komeet Neowise vorig jaar. Als gevolg van deze snelheid zal de positie van deze komeet aan de hemel elke dag veranderen bij de observatie vanaf de aarde.

Komeet Leonard trekt slechts één keer door het zonnestelsel, waarna hij zich van ons verwijdert en nooit meer terugkomt. Je hebt dus maar één kans om hem te zien.

Wanneer is komeet Leonard het best zichtbaar?

De komeet komt het dichtst bij de aarde en is het best zichtbaar op 12 december 2021. Leonard zal onze planeet op een afstand van 34 miljoen km passeren. Omdat de komeet zich op dat moment tussen de zon en de aarde bevindt, wordt verwacht dat Leonard met behulp van een verrekijker of zelfs met het blote oog te zien zal zijn!

Hoe zal komeet Leonard eruitzien?

Als de komeet de maximale helderheid bereikt, zal Leonard een stofstaart en een gasstaart hebben. De stofstaart zal de vorm van een piek hebben. Dit gebeurt omdat de aarde het baanvlak van de komeet op 8 december zal kruisen en zodoende de stofstaart van opzij zullen bekijken. Deze kijkhoek zorgt ervoor dat de staart smaller en iets helderder lijkt.

Komeet Leonard heeft al een lange gasstaart en heeft nu een schijnbare afmeting die twee keer zo groot als een volle maan is! De richting van de stof- en gasstaart zal gedurende het grootste deel van de tijd dat de komeet waarneembaar is gelijk zijn. Alleen gedurende de periode van 10 december tot 13 december zullen de twee staarten een zichtbare hoek vormen die niet groter dan 30° is.

Wanneer kun je komeet Leonard gaan observeren?

Als je in noordelijke streken woont en een telescoop hebt, kun je de komeet nu meteen gaan observeren! Op dit moment kan komeet Leonard met middelgrote telescopen worden waargenomen.
De komeet is in het sterrenbeeld Canes Venatici (Jachthonden), in de buurt van Ursa Major (Grote Beer) en Coma Berenices (Hoofdhaar) te vinden.

Als je geen telescoop hebt, kun je in december met je waarnemingen beginnen. Tijdens de eerste twee weken van december zal Leonard de sterrenbeelden Bootes (Ossenhoeder), Serpens (Slang), Hercules en Ophiuchus (Slangendrager) passeren. De komeet zou met behulp van een verrekijker en, als je geluk hebt, met het blote oog eenvoudig te zien moeten zijn.

In de tweede helft van december zal de komeet het zuidelijk halfrond bereiken. Op eerste kerstdag (25 december) zal komeet Leonard vanaf het zuidelijk halfrond in het sterrenbeeld Microscopium (Microscoop) zichtbaar zijn. Op het noordelijk halfrond is hij dan niet meer zichtbaar.

Komeet Leonard wordt misschien niet ‘de nieuwe Neowise’, maar kan eind 2021 wel spectaculaire astronomische waarnemingen opleveren. Duimen dus!